NBA

National Basketball Association (NBA) on maailman merkittävin koripalloliiga sekä näkyvyydeltään että pelin tasoltaan. Liigaa pelataan kolmenkymmenen joukkueen voimin Pohjois-Amerikassa. Joukkueista 29 sijaitsee Yhdysvalloissa ja yksi Kanadassa. NBA on yksi Yhdysvaltojen neljästä suuresta urheiluliigasta jääkiekon, jalkapallon ja amerikkalaisen jalkapallon liigojen lisäksi.

NBA:ta pidetään maailman parhaana koripallosarjana, eikä suotta. Monen pelaajan unelmana on päästä pelaamaan NBA:ssa sen tarjoaman julkisuuden, kokemusten ja suurien palkkojen vuoksi. Monien maiden maajoukkueet rakentuvat pitkälti NBA-pelaajien varaan.

Historia

Liiga perustettiin New Yorkissa toisen maailmansodan jälkeen vuonna 1946, silloin vielä nimellä Basketball Association of America (BAA). Vaikka jo aikaisemmin oli ollut yrityksiä perustaa koripallon ammattilaisliiga, nämä liigat eivät onnistuneet korottamaan lajin suosiota tai pelin tasoa BAA:n perustajien mielestä tarpeeksi. BAA:n ideana oli siirtää koripallopelejä suurempiin katsomoihin ja isoihin kaupunkeihin, jotta suuret massat kiinnostuisivat lajista. Vuoden 1949 lopulla BAA yhdistyi toisen liigan, National Basketball Leaguen (NBL), kanssa. Tämä johti nykyisenkaltaisen NBA:n syntyyn.

1950-luvun alun aikana liigan joukkuemäärää supistettiin – pienissä kaupungeissa olevat joukkueet jätettiin pois ja suuremmat joukkueet saivat jatkaa. Alimmillaan NBA:ssa oli vain kahdeksan joukkuetta. 1960-luvun aikana liigaa laajennettiin useisiin muihin suuriin kaupunkeihin. Liiga jatkoi kasvuaan, ja 1970-luvun lopulla joukkueita oli jo 22, kaikkien sijaitessa suurien yleisömäärien lähettyvillä.

1980-luvulla otettiin käyttöön innovatiivinen kolmen pisteen heitto, joka muutti peliä huomattavasti. Samalla vuosikymmenellä monet tulevat supertähdet, kuten Larry Bird, Magic Johnson ja Michael Jordan, astuivat areenoille. Varsinkin Michael Jordan nosti koripallon profiilia. 1980-luvun lopulla ja 1990-luvun puolella liigan kokoa kasvatettiin jälleen, tällä kertaa jopa Kanadaan asti.

2000-luvulla NBA:ta ovat hallinneet läntisen konferenssin joukkueet. Varsinkin Los Angeles Lakers ja San Antonio Spurs ovat olleet kovia luita muille joukkueille – vuoden 1998 jälkeen kahdestatoista mestaruudesta yhdeksän on mennyt toiselle näistä joukkueista. Koripallon suosio Yhdysvalloissa on pysynyt korkealla, ja vuoden 2010 tähdistöottelussa nähtiinkin koko historian suurin yleisömäärä, yli 100 000 katsojaa.

Joukkueet

NBA:ssa pelaa 30 joukkuetta, joista 29 on Yhdysvalloista ja yksi Kanadasta. Joukkueet on jaettu kahteen konferenssiin ja kuuteen divisioonaan. Jokaisessa divisioonassa pelaa viisi joukkuetta.

Runkosarja

Kesäloman jälkeen joukkueet alkavat harjoittelemaan syyskuun loppupuolella. Harjoitusleirit antavat joukkueenjohdolle mahdollisuuden arvioida pelaajia, erityisesti uusia tarjolla olevia tulokkaita sekä hioa taktiikoita ja pelitapaa. Harjoitteluleirien jälkeen joukkueet pelaavat harjoitusotteluita.

Varsinainen runkosarja alkaa lokakuun viimeisellä viikolla. Runkosarjan aikana joukkueet pelaavat 82 ottelua, joista puolet kotona ja puolet vieraissa. Joukkue pelaa oman divisioonansa joukkueita vastaan neljä kertaa, oman konferenssinsa joukkueita vastaan kolme tai neljä kertaa ja toisen konferenssin joukkueita vastaan kaksi kertaa. Tämä pelijärjestelmä tarkoittaa sitä, että joukkueiden runkosarjan vaikeustaso riippuu suuresti joukkueen divisioonasta ja konferenssista.

Helmikuussa pidetään NBA:n tähdistöottelu, jonka pelaajat valitaan osin yleisöäänestyksellä ja osin valmentajien valinnoilla. Tähdistöottelun lisäksi tänä päivänä on useita erilaisia taitokilpailuja pelaajille. Tähdistöottelu nauttii NBA:ssa suurta suosiota verrattuna useiden muiden lajien tähdistötapahtumiin.

Melko pian tähdistöottelun jälkeen kauden siirtoraja umpeutuu, jonka jälkeen joukkueet eivät voi enää vaihtaa pelaajia keskenään. Joukkueet voivat kuitenkin siirtorajan umpeutumisen jälkeen hankkia uusia pelaajia ja vapauttaa vanhoja joukkueestaan. Suuria siirtoja tapahtuu yleensä juuri ennen siirtorajan umpeutumista, joten tämä päivä on hektinen managereille ja medialle.

Runkosarja päättyy huhtikuun puolessa välissä. Runkosarjan päätteeksi jaetaan erinäisiä palkintoja ja valitaan tähdistökentälliset. Jaettavia palkintoja ovat esimerkiksi tärkein pelaaja, vuoden tulokaspelaaja, paras puolustaja ja eniten kehittynyt pelaaja.

Pudotuspelit

NBA:n pudotuspelit alkavat huhtikuun lopussa. Jokaisen divisioonan voittaja menee automaattisesti jatkoon, sekä lisäksi konferenssista valitaan divisioonien voittajien lisäksi 5 parhaiten pelannutta joukkuetta. Joukkueen sijoitus sarjataulukossa vaikuttaa siihen, mitä joukkuetta vastaan pudotuspeleissä pelataan. Paremman sijoituksen omaavalla on hyötynään esimerkiksi kotietu.

Pudotuspeleissä käytetään yleistä pudotuspeliformaattia. Joukkue menee jatkoon pudotuspelisarjassa olemalla parempi seitsemässä ottelussa. Sarjan hävinnyt joukkue tippuu pois jatkosta. Lopulta kaikki paitsi yksi konferenssin joukkueista on tippunut pois, jonka jälkeen finaalijoukkueet ovat selvillä. Finaalissa pelaa siis joukkue molemmista konferensseista. Finaalisarja pelataan kesäkuussa. Sarjan voittanut joukkue saa Larry O’Brien Championship Trophyn. Voittajajoukkueen jokainen jäsen, myös henkilökunta mukaan ottaen, saa mestaruussormuksen.